ILMC : L’EQUIPE AUDI DETERMINEE A CONCLURE EN BEAUTE LA SAISON 2011

En conclusion d’une saison marquée par une dixième victoire aux prestigieuses 24 Heures du Mans et aussi un nouveau titre obtenu en DTM, Audi disputera ce 13 novembre, l’ultime manche du championnat ILMC à Zhuhai.

La Chine représente le marché unique le plus important en termes de ventes pour Audi. Et par conséquent, c’est la raison pour laquelle, les hommes du Docteur Wolfgang Ullrich aimeraient bien offrir une victoire à la firme au anneau

Dès le début du mois d’octobre, Audi avait déjà égalé son record de ventes établi en Chine sur la totalité de l’année 2010. Pour 2011, la marque aux quatre anneaux projette en effet de vendre, sur ce seul marché et pour la première fois de son histoire, plus de 300 000 véhicules !

Le sport automobile fait partie des fondations du succès commercial d’Audi sur le marché chinois. En 1985 et 1986, la légendaire Audi Quattro avait remporté deux victoires consécutives au Rallye Hong Kong-Pékin.

Plus récemment, l’Audi A4 a animé les deux courses de DTM qui se sont produites à Shanghai. L’année dernière, l’Audi R15 TDI avait fait forte impression lors de la première course de voitures de la catégorie des sports prototypes sur le circuit de Zhuhai.

Les amateurs de sport automobile chinois vont cette année découvrir la R18 TDI qui est sans doute la plus fascinante des voitures de course sur le plan technique.

Elle incarne la technologie d’allègement ultra de la marque Audi et sa maîtrise du « downsizing » au plus haut niveau de la compétition.

Bien que la cylindrée des moteurs ait été réduite de 5,5 litres à 3,7 litres l’an dernier, la R18 TDI est à peine moins rapide que son aînée. Et elle a prouvé de façon marquante qu’il est possible de gagner les 24 Heures du Mans avec un moteur diesel ultra-compact.

En 2006, Audi est rappelons-le, devenu le premier constructeur à gagner au Mans avec une motorisation diesel. Depuis le mois de juin de cette année, il est aussi devenu le premier à gagner dans la Sarthe avec un V6 TDI.

Alors que la série ILMC possèdera, en 2011, le statut de Championnat du Monde d’Endurance de la FIA, Audi ne ménage pas ses efforts pour conclure la saison en cours par une victoire à Zhuhai. La R18 TDI a le potentiel pour réaliser cet objectif mais elle a manqué de réussite lors de ses dernières sorties. A Silverstone comme au Petit Le Mans à Atlanta

Deux exemplaires LMP1 seront confiés aux équipages Timo Bernhard -Marcel Fässler et Tom Kristensen -Allan McNish.

L’Audi R8 LMS, qui possède un des plus grands palmarès de la catégorie GT3 avec déjà plus de 100 victoires, sera aussi une des vedettes de la dernière manche ILMC.

Trois Audi R8 LMS sont engagées, soutenues par le service compétition client d’Audi Asie.

“Audi Sport customer racing China” s’appuiera sur un trio de jeunes pilotes expérimenté et formé de Edoardo Mortara – Darryl O’Young et Alexandre Imperatori.

“Audi race experience China” engagera une voiture conduite par Jeffrey Lee et Florian Gruber.

“Hitotsuyama Racing” étant représenté par Akihiro Tsuzuki, Michael Kim et Carlo van Dam.

L’équipe Audi Sport Team Joest, peux-t-elle gagner comme au Mans ?

Le Dr. Wolfgang Ullrich, patron d’Audi Motorsport, explique  :

‘’Les 6 Heures de Zhuhai concluent une saison dure mais remplie de succès pour Audi Sport. Avec la R18 TDI, nous avons remporté la course la plus importante aux 24 Heures du Mans. Nous avons ensuite gagné les 24 Heures de Spa avec la R8 LMS et enlevé le titre en DTM avec la A4. Nous avons encore un travail à finir en Intercontinental Le Mans Cup. J’espère que nous allons vivre une course avec un bon état d’esprit sportif et que nous aurons un peu plus de chance qu’à Silverstone ou Road Atlanta. Nous serions heureux de finir l’année sur un succès’’

Quant aux pilotes, voilà ce qu’ils ont déclarés en débarquant en Chine :

Timo Bernhard (Audi R18 TDI N°1)

‘’ Je n’ai encore jamais couru en Chine. Je me suis préparé au circuit en regardant des images de caméra embarquée. Sur place, j’inspecterai d’abord le tracé à pieds. Avec seulement 29 voitures sur la grille de départ, soit près de la moitié de moins que dans la course précédente, les risques d’accrochages seront réduits. Nos performances étaient bonnes lors des deux dernières manches mais nous nous sommes trouvés à la mauvaise place au mauvais moment. J’espère que nous aurons plus de chance à Zhuhai. Nous formons une équipe forte. Chez Audi, nous n’abandonnons jamais et nous nous soutenons beaucoup.’’

Marcel Fässler (Audi R18 TDI N°1)

‘’Je suis impatient de courir de nouveau à Zhuhai. Lors de son inauguration dans les années 90, j’y avais conduit une Formule Campus. Ma dernière course en Chine remonte à 2004, en DTM, à Shanghai. Le circuit de Zhuhai comporte plusieurs virages lents et nous avons vu récemment à Silverstone que même dans les portions lentes, la R18 TDI est très compétitive.’’

Tom Kristensen (Audi R18 TDI N°2)

‘’J’ai découvert Zhuhai l’année dernière. Le circuit est étroit avec des portions rectilignes entrecoupées de virages très lents. Les freins sont très sollicités et une bonne motricité est importante. Le public était incroyablement enthousiaste. Je suis impatient de le retrouver. La Chine est devenue le marché unique le plus important pour Audi en termes de ventes. Cette course s’annonce définitivement très excitante.’’

Allan McNish (Audi R18 TDI N°2)

‘’Nos adversaires étant assurés du titre, il me reste un but : gagner la dernière course de la saison. La R18 TDI a évolué depuis Le Mans et nos performances étaient très bonnes à Silverstone et Road Atlanta. Nous nous sommes toujours battus pour la victoire et avons perdu nos chances sur des incidents. Je m’attends de nouveau à une bataille très serrée entre Peugeot et nous.’’

En tout cas, cette ultime épreuve du Championnat ILMC avant la naissance en 2012 du tout nouveau Championnat du monde (WEC) promet une belle bagarre entre Audi et Peugeot, duel arbitré par Aston Martin. Sans oublier les équipes OAK et Signatech

Christian Colinet

Photos : Patrick Martinoli – Thierry Coulibaly

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