RALLYE DE SUEDE : CHEZ FORD ON EST IMPATIENT…

A la veille de lancer sur les pistes Suédoises, les toutes nouvelles Fiesta, Christian Loriaux, directeur technique de l’équipe Ford, explique les grandes lignes de la nouvelle réglementation du Championnat du monde des Rallyes WRC.

A-t-il simplement fallu développer le moteur pour faire de la Ford Fiesta S2000 une Ford Fiesta RS WRC ?

« Non. La Fiesta S2000 a été une bonne base de travail pour nos ingénieurs mais il a fallu faire du développement bien au-delà du moteur. Nous nous sommes assuré que nous étions contents de la suspension et du châssis, autant que de la transmission. Nous sommes dans l’ensemble confiants sur le fait que les pièces venant de la S2000 supporteront le surcroît de vitesse et de puissance de la WRC nouvelle génération.»

Quel a été le plus gros challenge ?

« Développer le 1.6 litre Ford EcoBoost. Travailler pour la première fois avec une injection directe a été compliqué. c’était complètement nouveau pour nous. Les autres importantes tâches ont concerné la transmission, les rapports de boîtes de vitesses et le refroidissement autour du moteur. Les nouvelles règles stipulent un poids minimal de 1200 kg et cela a été difficile de descendre à ce niveau. Pour cela, nous avons reçu le plein soutien des ingénieurs de production de Ford Europe et d’autres fournisseurs »

Est-ce que le développement du moteur a été le plus gros challenge ?

« Oui. L’injection directe est une bête complexe et nous avons travaillé en étroite collaboration avec les ingénieurs de Ford et notre préparateur moteur, Pipo Moteurs dont les ateliers se trouvent dans la Drôme à Valence, en France. »

Est-ce que les moteurs 2011 positionnent le Championnat le WRC, dans la bonne direction ?

« La réduction de la cylindrée était la route la plus pertinente à emprunter, à la fois pour les constructeurs et le sport et ce du point de vue de la compétition. Et conserver le turbo était aussi la chose à faire. Ces moteurs demandent aux pilotes de rester plus dans les tours. Aussi, le son est meilleur et c’est également un aspect important du spectacle. »

Combien de pièces la S2000 et la RS WRC ont-elles en commun ?

« Franchement mis à part la cage de protection tubulaire à l’intérieur de l’habitacle et la châssis, il n’y en a plus tellement. Tout pleins de pièces paraissent semblables mais elles ont été modifiées pour être plus légères, plus raides, apportant un plus à un niveau où à un autre. »

Est-ce que la Fiesta RS WRC est plus difficile à piloter que la Focus RS WRC ?

« Les nouvelles règles en reviennent aux bases des WRC. Elles sont similaires en termes de châssis mais certaines technologies de la Focus RS WRC ont été bannies. Il n’y a pas de différentiel central actif, pas de départ automatisé et pas de palettes pour changer les vitesses derrière le volant. Ça réclame plus de qualité au pilote. »

La voiture met donc plus en valeur le rôle du pilote ?

« Avant le départ d’une spéciale, le pilote appuyait sur un bouton qui contrôlait l’embrayage et le démarrage. Maintenant, c’est à lui de juger la traction, s’occuper de l’embrayage et du changement de vitesse pour décoller de la ligne de départ. Il a plus de trucs à faire et c’est une bonne chose pour un pilote qui veut être champion du monde d’être capable de s’élancer lui-même sans toute cette technologie. »

Combien de tests avez-vous faits avec la Fiesta RS WRC ?

« Nous avons mis le moteur 2.0 litre de la Focus RS WRC dans la Fiesta S2000 dés le mois de mars 2010. Nous n’avons pas fait d’autres tests jusqu’en août, lorsque nous avons installé un prototype du 1.6 litre sans injection directe. A partir de là, nous l’avons testé sur la terre en Grande Bretagne, au Portugal, en France et aussi en Espagne. Nous avons réalisé nos tests sur asphalte en Grande Bretagne, en France et en Espagne et sur la neige et la glace en Suède. Au total, nous avons couvert plus de 11.000 km. »

Quels pilotes ont mené ces tests ?

« Les premiers roulages ont été conduits par des gars comme Henning Solberg, Matthew Wilson, PG Andersson et aussi Andreas Mikkelsen. Même Malcolm Wilson a pris le volant, brièvement ! Tous les essais récents consistant à parfaire le set-up ont ensuite été mené par nos pilotes du mondial, Mikko Hirvonen et Jari-Matti Latvala. »

Pensez-vous que la Fiesta RS WRC sera compétitive ?

« C’est le but que tout le monde s’est fixé. Nous pensons avoir développé une superbe voiture de rallye, mais nous ne disposons pas encore de référence pour la situer. Auparavant, nous pouvions comparer une version de la Focus RS WRC par rapport à une ancienne. Mais là, le règlement a changé et aucune comparaison n’est possible. »

C’est très exactement les propos que nous ont tenus et Olivier Quesnel, et ses deux pilotes les deux Seb, Loeb et Ogier lorsqu’ils évoquent l’ancienne C4 et la nouvelle DS3  !

Questionné sur son état d’’esprit avant d’ aborder ce Championnat WRC 2011, Mikko Hirvonen, lâche:

« C’est sur plus excitant que l’an dernier, à cause des nouvelles voitures, et aussi parce que cinq pilotes peuvent viser le titre (Loeb – Ogier – Solberg chez Citroën. Latvala et Hirvonen chez Ford). Je me sens bien mais je suis quand même un peu nerveux, parce que nous avons une nouvelle voiture et qu’on se demande un peu comment elle va se comporter en course. On a toujours eu de bons résultats dans ce rallye, mais Seb Loeb aussi a déjà gagné sur la neige, en Suède (2004) et en Norvège (2009), donc ce sera difficile quand même »

Son lieutenant auteur d’une meilleure campagne 2010, Jari Matti Latvala enchaine :

« Ça fait longtemps que je n’avais pas été aussi excité avant un rallye. Aussi impatient. Nous avons fait beaucoup d’essais et nous sommes très contents de nos performances. La preuve, c’est que nous n’avons pas eu besoin de changer les réglages ce matin lors des tests, nous avons juste essayé de piloter le mieux possible. Il faut être un peu plus agressif au volant, donc ça convient mieux à mon style de pilotage, mais il faut quand même être très précis dans les trajectoires. »

Et il ajoute:

« Chez Ford, c’est le titre Constructeurs que nous visons mais si on pouvait gagner le titre Pilotes, ce serait un énorme bonus. Citroën a gagné tous les titres depuis trois ans, pilotes et constructeurs, donc il faut absolument qu’on rebondisse. Je suis surpris qu’ils disent mettre Loeb et Ogier à égalité, parce que Seb Loeb a passé toute sa vie dans cette équipe et qu’il a été Champion du monde sept fois. Mais si c’est vrai, c’est bon pour le rallye et c’est pareil que chez nous, parce que nous aussi on est à égalité, avec Mikko. »

Premiers indices sur les pistes enneigées et verglacées de la Suède ou se déroule a partir de ce vendredi, le premier Rallye du Championnat du monde 2011.

Gilles Gaignault
Photos : Team et autonewsinfo

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